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La folie cinématographique de Mario : l’histoire vraie derrière la plus grosse erreur de jeu d’Hollywood

Malgré toute leur absurdité, les jeux Super Mario Bros. suivent un modèle simple. Un plombier italien s’aventure dans un pays magique, combat des monstres maléfiques et sauve une princesse. C’est simple, mais le conte de fées vibrant de Nintendo aurait pu être un terrain fertile pour une épopée fantastique hollywoodienne. Au lieu de cela, lorsque Super Mario Bros. est sorti en 1993, il présentait une version de Mario qui était loin de la vision de Nintendo. Le Royaume Champignon avait été transformé en une ville cyberpunk éclairée au néon où les dinosaures s’étaient transformés en humains. Bowser était un politicien vêtu de cuir, fasciné par les bains de boue. Les emblématiques goombas sont devenus des guerriers lézards de deux mètres de haut avec des têtes réduites. Super Mario Bros. est l’une des pires adaptations d’Hollywood, mais l’histoire qui se cache derrière le film est infiniment plus bizarre que celle qu’il raconte.

[Note de la rédaction : nous remettons en avant cette histoire classique à la lumière des annonces récentes concernant le film Mario d’Illumination].

Vente de fleurs de feu

Vente de fleurs de feu
En 1990, Super Mario Bros. était l’une des plus grandes propriétés intellectuelles de la planète. Super Mario World venait de sortir au Japon et le visage du plombier joufflu de Nintendo avait été collé sur tout, des T-shirts aux bandes dessinées en passant par les boîtes de céréales. Le nom de Mario valait à lui seul des millions. Il n’a pas fallu longtemps pour que l’industrie cinématographique vienne frapper à la porte de Nintendo.

Comme toujours, Nintendo a été prudent avec sa propriété. L’éditeur savait que Super Mario Bros. n’avait pas une narration profonde. Comment un studio de cinéma pourrait-il traduire la formule simple en un film de 90 minutes ? Le producteur Roland Joffé pensait pouvoir trouver une solution. La société de production Lightmotive de Joffé était inexpérimentée, mais Joffé avait réalisé les films The Killing Fields et The Mission, qui avaient été nommés aux Oscars, ce qui donnait au studio une certaine influence. Nintendo est intrigué par les idées de Joffé, mais il est surtout intéressé par le fait que Joffé a accepté de laisser Nintendo conserver les droits de commercialisation du film. Joffé est reparti avec un contrat de 2 millions de dollars. Dans un moment rare pour le personnage, l’avenir de Mario échappe désormais partiellement au contrôle de Nintendo.

Après avoir obtenu les droits du film, Lightmotive s’est immédiatement mis au travail pour essayer de signer des talents de haut niveau. Le studio a contacté Danny DeVito pour réaliser le film et jouer Mario. Arnold Schwarzenegger et Michael Keaton ont été approchés pour le rôle du Roi Koopa. Tous trois ont refusé le projet.

Selon le livre Super Mario : How Nintendo Conquered America de Jeff Ryan, Tom Hanks a brièvement accepté de jouer le rôle de Mario, mais certains dirigeants ont estimé que Hanks demandait trop d’argent et l’ont renvoyé au profit du comédien anglais Bob Hoskins. Hoskins sortait tout juste du succès de films comme Who Framed Roger Rabbit et Hook, et les producteurs pensaient qu’il serait une star plus rentable. En l’espace de quelques années, Tom Hanks a remporté des Oscars pour Philadelphia et Forrest Gump, devenant ainsi l’un des acteurs les plus respectés d’Hollywood. Hoskins est désormais surtout connu pour son travail à la télévision.

Tout en continuant à chercher des acteurs et des réalisateurs, Lightmotive a commandé le premier de nombreux scénarios. Barry Morrow, l’un des scénaristes oscarisés de Rain Man, est le premier à s’attaquer à l’intrigue, mais son traitement est jugé trop dramatique et le projet est confié à l’équipe de scénaristes qui avait travaillé sur Les Pierrafeu et Richie Rich.

Cette version du scénario était plus en accord avec les racines de Mario. Mario et Luigi voyagent dans un pays magique qui rappelle le Magicien d’Oz et Alice au pays des merveilles. Dans ce monde, le méchant roi Koopa – un vrai roi lézard vert – avait kidnappé une princesse nommée Hildy et en avait fait son épouse, afin de pouvoir accéder à la couronne magique d’invincibilité. Les frères Mario et leur acolyte Toad se lancent dans une quête pour sauver la princesse et empêcher Koopa de mettre la main sur l’artefact.

Ce scénario était probablement le plus proche du monde ludique imaginé dans les jeux de Nintendo. Cependant, Lightmotive avait déjà engagé une équipe de réalisateurs pour le projet, et ces visionnaires allaient emmener le film dans quelques trous de lapin sauvages.

Le désastre des scripts

Un désastre scénaristique
Les réalisateurs Rocky Morton et Annabel Jankel n’avaient pas beaucoup de crédits cinématographiques à leur actif. En fait, l’équipe mari et femme n’avait réalisé qu’un seul autre film, une bombe critique et commerciale appelée D.O.A.. Le duo s’est fait les dents en réalisant des publicités pour Coca-Cola et les restaurants Hardee’s, avant de connaître un petit succès après avoir créé la série télévisée Max Headroom. Lightmotive a adoré l’ambiance loufoque de Max Headroom et a estimé que Morton et Jankel avaient l’imagination nécessaire pour un film comme Super Mario Bros.

La vision de Morton et Jankel pour le film était beaucoup plus sombre que celle de la série de jeux Nintendo. Ils voulaient que leur film se déroule dans une version de la réalité alternative de New York, un endroit appelé Dinohatten. Après qu’un astéroïde ait frappé la Terre il y a 65 millions d’années, tous les dinosaures de la planète avaient été bannis dans une version dystopique de notre monde, mais les deux réalités étaient toujours reliées par un portail sous New York. Au fil des éons, les dinosaures se sont lentement transformés en humanoïdes et ont commencé à détester les mammifères qui se promenaient béatement sur la Terre.

À ce stade, Nintendo n’avait plus la main sur le projet. “J’ai rencontré le concepteur du jeu [Shigeru Miyamoto] très brièvement, pendant une demi-heure ou quelque chose comme ça, mais c’était à peu près tout”, nous a dit le réalisateur Rocky Morton. “Nintendo nous a laissé faire ce que nous voulions. Ils ont juste imposé un délai très serré au projet. Le film devait être réalisé avant une certaine date, sinon il y avait toutes ces pénalités financières, ce qui a ajouté beaucoup de stress supplémentaire au projet.”

Alors que la production s’apprête à tourner, les réalisateurs et les producteurs ont du mal à s’entendre sur un scénario correspondant à la nouvelle orientation du film. De nouvelles réécritures ont été publiées. L’une d’elles, pleine d’action, semblait inspirée de Die Hard. Le script lui-même contenait une scène dans laquelle Bruce Willis pouvait faire un caméo, se faufilant dans les conduits d’aération au-dessus du bureau du roi Koopa. Un autre script mettait en scène des courses à la mort dans le style de Mad Max. Il semble que le film Super Mario Bros. s’inspire de tout, sauf de la série de jeux qui partage son nom.

Double vision

Double vision
Au milieu de l’année 1992, la production est en bonne voie. Suivant l’inspiration du réalisateur pour un film plus sombre, Lightmotive accepte d’engager le directeur artistique qui a travaillé sur Blade Runner pour transformer une cimenterie abandonnée en Caroline du Nord en un pays des merveilles cyberpunk. Les affiches de la campagne montraient une version du Roi Koopa de Dennis Hopper embrassant des bébés. Des vendeurs ambulants servaient des brochettes de lézard grillé à la flamme. Un club, le Boom Boom Bar, proposait des cocktails de sang chaud. Des voitures électriques font des étincelles en circulant dans l’artère principale de la ville.

“Je voulais que le film soit plus sophistiqué”, a déclaré Morton. “Je voulais que les parents s’y retrouvent vraiment. À cette époque, il y avait un mouvement très dur contre les jeux vidéo, et beaucoup de sentiments anti-jeux vidéo. Je voulais faire un film qui ouvrirait le débat et inciterait les parents à s’intéresser aux jeux vidéo. C’est complètement différent maintenant, mais à l’époque, il était tabou de faire un film basé sur un jeu vidéo.”

Tout le monde ne partageait pas la vision de Morton et Jankel pour le film. Le studio s’attendait à un film léger pour enfants, et la plupart des acteurs et de l’équipe avaient signé avec des attentes similaires. Les tensions entre ces deux visions ont commencé à déchirer la production. Le studio trouvait le film trop sombre et faisait pression sur Morton et Jankel pour qu’ils allègent le ton. Lightmotive fait appel au scénariste de Bill &amp ; Ted’s Excellent Adventure pour écrire une nouvelle version du scénario.

“On nous a interdit de travailler avec ce scénariste”, se souvient Morton. “Et c’était seulement quelques semaines avant que nous n’entrions dans le tournage principal. J’avais déjà fait construire le décor et beaucoup de personnages avec des prothèses avaient déjà été fabriqués, donc ce script est arrivé et une grande partie ne correspondait pas à ce sur quoi nous avions déjà commencé à travailler.”

À ce stade, au moins neuf scénaristes avaient travaillé sur le film, et les réécritures se poursuivaient longtemps après le début du tournage. Le scénario s’est transformé en un arc-en-ciel de confusion, l’équipe de production recevant continuellement de nouveaux montages quotidiens codés par couleur.

“Le scénario avait probablement été réécrit cinq ou six fois au moment où je suis arrivé ici”, déclarait Dennis Hopper au Chicago Tribune en 1992. “Je ne m’en occupe plus vraiment. Je me contente d’y aller et de le faire scène par scène. Je me dis que ça ne va pas nuire à mon personnage”.

Le spectacle des écureuils volants

The Flying Squirrel Show
Malgré la vision de Morton et Jankel d’un film qui ne ressemble en rien à la série de Nintendo, le duo a soigneusement intégré plusieurs références aux jeux vidéo. Yoshi est apparu comme l’animal de compagnie du roi Koopa, et des Super Scopes SNES peints à la bombe ont fait office de pistolets de dévolution portables pendant l’apogée du film. Une référence clé a failli ne pas être retenue : Morton et Jankel ne voulaient pas que les frères Mario apparaissent dans leurs classiques combinaisons rouges et vertes. Ils se sont battus avec les producteurs au sujet des costumes pendant des semaines, mais ont finalement accepté, permettant à Mario et Luigi de revêtir leurs tenues familières aux trois quarts du film.

Du point de vue de l’équipe, Morton et Jankel géraient toutes les facettes de la production. À un moment donné, Morton aurait versé du café sur un figurant parce qu’il pensait que l’acteur n’était pas assez sale pour la scène. Selon un article du Chicago Tribune de 1992, l’équipe a commencé à traiter les réalisateurs de noms désobligeants dans leur dos. L’un de leurs préférés était “Rocky and Annabel, the Flying Squirrel Show”.

Le tournage était prévu pour durer 10 semaines, mais il s’est lentement étiré jusqu’à 15. Chacun avait sa façon de faire face à ce calendrier de production frustrant. John Leguizamo, qui avait le rôle de Luigi, s’est mis à boire. Dans sa biographie intitulée Pimps, Hos, Playa Hatas, and All the Rest of My Hollywood Friends : My Life, Leguizamo décrit comment il a commencé à boire des shots de scotch avec Hoskins entre les scènes. Lors d’une scène où Leguizamo conduisait une camionnette, l’acteur aurait été ivre et aurait freiné trop fort, provoquant la fermeture de la porte coulissante sur la main de Hoskins. Pendant certaines séquences du film, on peut voir Hoskins porter brièvement un plâtre rose.

D’autres membres de l’équipe ont vu dans cette production chaotique une opportunité. Selon SMB Movie Archive, Fisher Stevens et Richard Edson, qui jouaient les sbires de Koopa, Spike et Iggy, ont commencé à écrire leurs propres dialogues, et ont même convaincu le studio de filmer une scène de rap les mettant en scène, qui a finalement été coupée de la sortie en salles. À un moment donné dans le scénario original, les Koopa avaient transformé leurs personnages en goombas, mais les acteurs ont convaincu les réalisateurs que leurs personnages devaient évoluer davantage pour devenir super intelligents. Les changements d’intrigue de ce type n’étaient pas seulement courants, ils étaient quotidiens.

“Ils étaient comme un double jeu”, dit Morton à propos de Stevens et Edson. “Ils étaient jeunes, enthousiastes et inventifs, et ils ont définitivement trouvé des choses pour leurs personnages. Vous savez, il y avait des défauts dans le scénario qui devaient être corrigés et travaillés pendant le tournage, donc il y a eu beaucoup de réécriture et d’improvisation pour essayer de donner un sens à tout ça.”

Dépassant le budget, prenant du retard et gérant une équipe qui était soit ivre, soit en dehors du script, soit complètement agressive, Super Mario Bros. avait complètement déraillé. Mais le train n’avait pas encore déraillé.

Laisser tomber le Bob-Omb

Lâcher le Bob-Omb
La fin de Super Mario Bros. était un coup monté. Morton et Jankel avaient espéré filmer une séquence de combat épique sur le pont de Brooklyn. Des storyboards ont été élaborés, dans lesquels les deux réalités commençaient à fusionner alors que Mario affrontait Bowser sur la structure emblématique. Mario finit par gagner après avoir lâché un Bob-Omb dans la gorge de Koopa, puis l’avoir poussé dans la rivière avant qu’il n’explose. La scène ne sera jamais filmée. Les producteurs du film en avaient assez de dépenser de l’argent pour la production. Au lieu de cela, Koopa a été abattu avec les pistolets Super Scope et réduit à l’état de boue primordiale.

“Vous devez vous rappeler que la technologie CGI était beaucoup plus grossière à l’époque”, explique Morton. “C’était très cher et difficile à faire, et nous étions à court d’argent, donc nous ne pouvions pas faire beaucoup d’effets élaborés et de choses que je voulais faire”.

Après la fin du tournage, les producteurs du film ont essayé d’écarter Morton et Jankel du projet. Lightmotive avait convaincu deux autres sociétés de production d’investir dans le film, et il y avait maintenant trois groupes de producteurs qui avaient de l’argent en jeu si le film était un échec. De nombreux producteurs estiment que le film a besoin de plus d’action. Une seconde unité part donc filmer quelques séquences d’action supplémentaires. Morton et Jankel ne sont pas invités à ces tournages, mais ce n’est pas la seule chose dont le duo de réalisateurs est exclu.

“J’étais bloqué à l’extérieur de la salle de montage”, a déclaré Morton. “J’ai dû demander à la DGA [syndicat Director’s Guild of America] de venir m’aider à retourner dans la salle de montage. J’ai essayé de convaincre le monteur de faire le montage en numérique, mais ils ont refusé. Ils voulaient monter sur des machines Moviola et Steenbeck, donc le processus était laborieusement lent, ce qui ne nous a pas aidés à obtenir le montage des effets spéciaux à temps.”

Super Mario Bros. est sorti en salles le 28 mai 1993. Le film a coûté 48 millions de dollars à réaliser et a rapporté moins de 21 millions de dollars. Face à des films d’été à succès comme Madame Doubtfire, Le Fugitif et Jurassic Park, le film n’a probablement jamais eu la moindre chance de récupérer son argent. Même le nouveau film de Tom Hanks, Sleepless in Seattle, a dépassé Mario de 200 millions de dollars. Personne n’était heureux.

La pire chose que j’ai faite ? Super Mario Bros.”, a déclaré Hoskins au Guardian dans une interview en 2007. “C’était un putain de cauchemar. Toute l’expérience a été un cauchemar. Il s’agissait d’un couple de réalisateurs, dont l’arrogance avait été prise pour du talent. Après tant de semaines, leur propre agent leur a dit de quitter le plateau ! F—dans le cauchemar. F… d’idiots.”

“Du point de vue de tous, le film était un gâchis”, admet Morton. “La production a été lancée à la hâte, avec un scénario écrit deux semaines avant le tournage principal, sans aucune contribution d’Annabel ou de moi-même. La plupart des acteurs avaient signé sur l’ancien script, pas sur le nouveau, et il a donc été très difficile de les convaincre d’adhérer à ce nouveau script. Je ne pense pas que quiconque ait été vraiment satisfait du résultat final.”

On peut trouver beaucoup d’excuses à Super Mario Bros. Il a été réalisé à une époque différente. Personne n’avait encore essayé de faire un film de jeu vidéo à gros budget. Les sociétés de jeux vidéo ne savaient pas dans quelle mesure elles devaient participer à la production. Et la technologie des effets spéciaux limitait les capacités des réalisateurs à représenter certains des éléments les plus fantastiques que l’on trouve souvent dans un jeu. Cependant, il est difficile d’échapper au fait que Super Mario Bros. était un mauvais film – un sous-produit d’une centaine de mauvais choix et de mésaventures malheureuses. Super Mario Bros. devrait être considéré comme un testament de la mauvaise façon de faire un film sur les jeux vidéo. Peut-être que l’industrie trouvera un jour comment le faire correctement.

[Plusieurs références ont été utiles lors de la recherche de cet article. Autres lectures : Wikipedia, IMDB, SuperMarioBook, Super Mario Movie Archive, Box Office Mojo, The Guardian, LA Times, Chicago Tribune, Edge].