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Les 40 ans de gloire des jeux de rôles de Nihon Falcom.

Fondé en mars 1981, Nihon Falcom est l’un des plus anciens studios de jeux vidéo en activité. L’entreprise, qui fête cette année son 40e anniversaire, a été l’un des pionniers du genre action-RPG, façonnant à la fois l’industrie des JRPG et la scène des jeux sur PC au Japon. Aujourd’hui, Falcom est surtout connu pour ses franchises emblématiques Ys et Trails. Bien qu’il n’ait attiré l’attention de l’Occident que récemment, le studio a conservé une solide réputation au Japon, où il est souvent cité, aux côtés du géant Square Enix, comme l’un des développeurs de RPG les plus influents et les plus distingués. En l’honneur de ces quarante années d’activité, nous avons rencontré Toshihiro Kondo, président de Nihon Falcom, pour évoquer l’histoire de l’entreprise.

Les racines de Nihon Falcom sont très ancrées dans la scène PC ; le nom Falcom y fait même allusion. Le fondateur Masayuki Kato s’est inspiré du Faucon Millenium de la Guerre des étoiles pour choisir ce nom, mais il a remplacé le mot “con” par “com” pour souligner l’orientation de l’entreprise vers les jeux sur ordinateur. Le premier jeu du studio, Panorama Toh, est sorti en 1983, avec Yoshio Kiya à la barre. Kiya créera par la suite les franchises Dragon Slayer et Brandish, populaires et influentes, de Falcom.

Lorsqu’on l’interroge sur les réalisations les plus marquantes de la société, Kondo évoque le premier jeu Dragon Slayer, sorti en 1984. Ce jeu d’aventure descendant est considéré comme le pionnier du genre action-RPG, avec ses combats en temps réel, sa carte du jeu et sa gestion des ressources. Il a également introduit les puzzles à base d’objets, qui ont servi d’inspiration à la série The Legend of Zelda. “On a dit de Dragon Slayer qu’il s’agissait de notre premier véritable succès”, déclare Kondo. “Cela est toujours considéré comme une grande réussite pour l’industrie au Japon, et je crois que c’est le titre qui a déterminé la direction de Falcom, qui excelle désormais dans la création de titres de fantasy et de RPG.” Sa suite, Dragon Slayer II : Xanadu, a poursuivi la fanfare, établissant des records de ventes de jeux PC au Japon à l’époque, avec 400 000 exemplaires vendus.

Oui IX

Quelques années plus tard, en 1987, Falcom sortait Ys I : Ancient Ys Vanished. La série est devenue une franchise phare de la société et se poursuit aujourd’hui avec neuf titres principaux et plusieurs remakes. L’autre série phare de Falcom, The Legend of Heroes, a suivi en 1989, et a débuté dans le cadre de la série Dragon Slayer. Elle a porté le nom de Dragon Slayer pendant deux épisodes avant que la trilogie Gagharv n’arrive en 1994. Cette franchise a ensuite évolué vers la sous-série Trails en 2004, pour aboutir à l’énorme série interconnectée que nous connaissons aujourd’hui.

M. Kondo a déclaré qu’une grande partie de l’équipe, y compris lui-même, avait du respect pour les jeux de Falcom avant de rejoindre la société, mais que le fait de travailler sur ces jeux lui a permis de mieux apprécier ce qui les rendait spéciaux. “Dans le cas d’Ys, c’était le gameplay plein d’action qui était aussi addictif que de faire éclater du papier bulle, ainsi que l’art qui contribuait à l’aspect épique du décor. Et dans le cas de The Legend of Heroes, c’était le concept de création d’une véritable histoire”, explique-t-il.

Comme ces séries phares existent depuis des décennies, l’équipe s’est efforcée de préserver leur héritage tout en les modernisant. Kondo a déclaré qu’il aura toujours une place spéciale dans son cœur pour Trails in the Sky de 2004, pour cette raison, le qualifiant de “titre fondateur” pour lui et les autres membres de l’équipe, car il a été l’un des premiers à représenter Falcom dans une nouvelle ère. “Dans le cas de notre [travail sur la] série, nous ferons attention à ne pas nous éloigner de ces choses [que j’ai mentionnées précédemment] et à ajouter de nouveaux défis adaptés à notre époque”, déclare Kondo. “Si rien de nouveau n’est apporté, alors je ne pense pas que nous serions en mesure de nous démarquer autant que nous l’avons fait.”

C’est ce qu’il a fait lorsqu’il a pris la présidence en 2007 et qu’il a décidé d’exploiter le marché des consoles. “Pour moi, le fait de passer du jeu sur PC aux consoles peu de temps après mon arrivée à la présidence a été un événement majeur”, dit-il. “Par rapport à l’époque précédente, j’ai l’impression que le processus de réflexion de l’entreprise concernant les jeux est devenu plus souple.”

Pour une entreprise aussi ancrée dans le développement de jeux sur PC, il s’agissait d’un changement énorme, mais Kondo affirme qu’il était nécessaire. “Ce changement est survenu parce qu’à l’époque, l’espace au sol pour les jeux PC dans les magasins commençait à se réduire, et les distributeurs nous disaient qu’ils ne pouvaient plus prendre de commandes comme par le passé”, explique Kondo. “Comme les ventes par téléchargement n’étaient pas aussi viables qu’aujourd’hui, une option qui s’offrait à nous était de passer aux consoles.”

Cette évolution a permis à Nihon Falcom d’élargir son public et de redéfinir son approche des jeux. ” Je pense que lors du passage aux joueurs de consoles, les mécanismes de jeu et les visuels ont été modifiés pour être plus flexibles et plus faciles à comprendre pour le plus grand nombre “, explique Kondo. “C’est The Legend of Heroes : Trails from Zero qui a déterminé cette orientation. À l’époque des PC, les titres étaient probablement conçus spécifiquement pour les fans de Nihon Falcom.”

Le meilleur souvenir de Kondo

Toshihiro Kondo, l’actuel président de Nihon Falcom, dirigeait un site de fans de Falcom avant d’obtenir son premier poste dans l’entreprise. De la gestion du serveur web de la société à la création de sites web officiels pour les jeux de Falcom, il a lentement gravi les échelons jusqu’au poste de cadre et au-delà. Cependant, son meilleur souvenir est celui où il a été chargé du débogage pour Ys I Eternal. Les jeux étaient un peu plus difficiles à l’époque. “Un jour, j’ai passé toute la journée sur le boss final et même après le coucher du soleil, je n’arrivais toujours pas à le battre”, se souvient Kondo. “Honnêtement, je pense que mon niveau de compétence était également supérieur à la moyenne. Je ne voulais pas dire à l’équipe de développement que je n’arrivais pas à le battre, alors que je jouais dans la nuit, le cadre assis derrière moi a dit : “Kondo, ça suffit, dis aux programmeurs de baisser la difficulté”.

Selon Kondo, le cadre a fait signe aux programmeurs, et ils étaient tous contre la réduction de la difficulté, alors le cadre les a mis au défi de le battre. “Ils ont tous essayé, mais aucun d’entre eux n’a pu le battre non plus !”. partage Kondo. “Au bout d’un moment, après de nombreux essais, quelqu’un est parvenu à le battre et tout le monde s’est mis d’accord sur le fait qu’il était peut-être, en fait, un peu trop difficile, et la difficulté a été réduite. Malgré tout, après la sortie du jeu, de nombreux joueurs ont dit qu’il était vraiment difficile. Chaque fois que nous atteignons la phase de réglage de l’équilibre d’un jeu Ys, je me souviens de cet épisode.”

Falcom a commencé comme une petite entreprise et le reste aujourd’hui. Kondo pense que son succès est dû aux valeurs fondamentales établies dès les débuts de Falcom. “Je crois que c’est dû au fait que nous avons constamment sorti des jeux qui ont répondu aux attentes de nos joueurs”, dit-il. “Nos jeux ne sont pas nécessairement les plus avancés technologiquement, mais leur contenu est très apprécié. ‘Faire les choses correctement’ et ‘ne pas prendre trop de temps, ne pas rogner sur les coûts’ sont des phrases qui viennent de notre fondateur et qui sont toujours des choses auxquelles nous croyons aujourd’hui.”

Ces valeurs ont permis à Falcom de se démarquer ; les fans font souvent des commentaires sur les détails supplémentaires apportés aux RPG du studio, comme des rappels amusants de ses jeux précédents. Le meilleur exemple est celui des PNJ de la série Trails, qui ne bafouillent pas toujours le même dialogue et ont leur propre histoire qui se déroule. Chez Falcom, nous avons un dicton : “Avant d’essayer de résoudre un problème avec de l’argent, essayez de le résoudre avec de la matière grise”, explique Kondo. “En d’autres termes, nous accordons une grande importance au processus de création et de perfectionnement des idées.”

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Falcom n’est pas prêt de ralentir le rythme, surtout en ce qui concerne sa série Trails. Le stream de célébration du 40ème anniversaire de la société a annoncé quatre titres en route vers l’Ouest : Trails from Zero, Trails to Azure, Trails into Reverie, et The Legend of Nayuta : Boundless Trails.

Kondo se dit enthousiaste pour l’avenir et estime que le studio dispose d’un bon mélange de talents créatifs pour que les choses restent passionnantes. “De nombreux membres du personnel qui ont rejoint l’entreprise à mon arrivée l’ont fait grâce aux premiers jeux Ys et à la trilogie Gagharv, et travaillent maintenant sur les jeux Ys et Trails”, explique-t-il. “Les jeunes collaborateurs actuels ont rejoint l’entreprise grâce à Ys VIII et à la série Trails. Je suis impatient de voir comment ils vont faire évoluer leurs jeux pour qu’ils soient à l’image de Falcom et qu’ils perpétuent l’héritage en grandissant dans leur métier. Naturellement, j’ai l’intention de continuer à créer des jeux, donc je veux rivaliser avec eux et proposer de nouvelles idées. Je veux que cette interaction positive se poursuive à l’avenir également.”

Cet article a été publié dans le numéro 338 de Game Informer.