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Oath est l’un des jeux de société les plus étranges (et les meilleurs) de l’année.

Lorsque nous parlons de jeux, les genres et les styles de jeu deviennent un raccourci facile pour transmettre l’information ; si vous aimez ce jeu, vous aimerez probablement cet autre jeu qui lui ressemble. Cela peut être un moyen puissant de communiquer des recommandations, mais cela peut aussi être une béquille dangereuse lorsqu’on découvre quelque chose de nouveau. C’est le cas avec Oath : Chronicles of Empire and Exile. En tant que jeu de société qui défie toute classification ou comparaison facile, il peut être difficile de décider s’il convient à votre groupe de joueurs. Mais pour ceux qui sont avides de nouveauté, d’innovation et d’un jeu stratégique qui révèle de nouvelles couches après chaque partie, Oath est une réussite exceptionnelle.

Leder Games s’est forgé une réputation pour ses conceptions de jeu asymétriques, et cette dynamique est évidente lorsque vous tirez le couvercle de Oath pour commencer votre première partie. Dans ce jeu de un à six joueurs, les joueurs adoptent les rôles d’individus concurrents qui tentent de contrôler un vaste empire fantastique. L’un des joueurs incarne le Chancelier, le dirigeant du pays, qui tente désespérément de s’accrocher au pouvoir face à une marée de défis militaires et politiques. Ces défis proviennent principalement des autres joueurs autour de la table, qui commencent la partie en tant qu’Exilés, chacun d’entre eux pouvant ou non devenir un Citoyen en cours de route. Bien que chaque joueur puisse poursuivre des objectifs et des conditions de victoire différents, vous cherchez en fin de compte à prendre le contrôle afin de pouvoir diriger l’empire dans les époques suivantes.

Les premières parties d’Oath peuvent prendre beaucoup de temps, mais une fois que tous les joueurs connaissent les règles, la durée de jeu est inférieure à deux heures.

Dans une tournure fascinante, le résultat d’une partie change les conditions de départ de la session suivante. Le centre du pouvoir sur le plateau se déplace vers le vainqueur. De nouvelles cartes entrent en jeu et d’anciennes disparaissent, représentant en partie les individus et les circonstances qui ont gagné ou perdu la faveur du nouveau régime. Même les conditions de victoire futures changent. Il ne s’agit pas d’un jeu d’héritage au sens strict, car il n’y a pas d’éléments de l’histoire, de rebondissements, de composants supplémentaires ou autres. Au lieu de cela, une copie du jeu commence à se développer comme une chronique individualisée de cet empire particulier. Chaque session représente une génération de conflit, et la session suivante poursuit l’histoire, parfois en répétant les erreurs du passé, parfois en prenant de nouvelles directions.

Avec cette profondeur générationnelle comme principe directeur, Oath devient un jeu principalement concerné par la nature du pouvoir. Il examine la détention du pouvoir, son appropriation et la façon dont il engendre des conflits d’une génération à l’autre. Ces concepts sont intégrés dans les mécanismes du jeu. Le Chancelier cherche à maintenir son emprise sur les terres et les ressources, mais doit souvent recruter des alliés pour avoir une chance de réussir. Inviter un exilé à devenir un citoyen peut être l’avantage dont vous avez besoin pour vous accrocher au contrôle, mais cela ouvre la possibilité pour le citoyen nouvellement élevé de gagner en manœuvrant pour devenir votre successeur. En tant qu’Exilé, vous pouvez choisir de rester indépendant, en rassemblant des ressources et des secrets et en recherchant de nouvelles conditions de victoire dès qu’elles se présentent, présentées sous forme de cartes Vision sur la façon de façonner l’avenir de l’empire. Peut-être nourrissez-vous la vision de la foi en apprenant et en détenant le plus sombre des secrets. Ou vous pouvez poursuivre la vision de la rébellion en obtenant la faveur du peuple et en la conservant jusqu’au déclenchement de la fin de partie.

Une structure asymétrique place un joueur à la tête de l’empire, tandis que les autres joueurs cherchent à en prendre le contrôle.

Si vous remarquez une prépondérance de noms propres en majuscules dans les descriptions ci-dessus, ce n’est pas un hasard. Oath est un jeu de narration émergente, mais pas de narration spécifique basée sur un texte de saveur. L’idée est d’explorer la carte du jeu, de visiter différents sites et de rencontrer – et parfois d’entrer en conflit – avec les habitants de l’empire. Cependant, une grande partie des détails de ce qui se passe lorsque vous acquérez des composants et des cartes est laissée à votre imagination. Quels sont exactement les profonds secrets que vous glanez sous forme de petits jetons ? Quelle est la nature de la conspiration qui fait tomber le Chancelier ? Vous êtes libre de créer ces histoires, d’en parler et d’en rire pendant que vous jouez, mais cela nous ramène aux concepts fondamentaux du pouvoir, comme la conquête, la faveur du peuple et la nature des alliances.

Les joueurs effectuent des actions à chaque tour pour jouer ce cadre scénaristique souple, en rassemblant des troupes sur le plateau, en échangeant des faveurs et en lançant des campagnes militaires contre des ennemis. Chaque action diminue votre ravitaillement, une ressource définie de manière nébuleuse qui détermine ce que vous pouvez faire pendant un tour, en fonction de la taille de l’armée que vous déployez. Bien qu’il y ait beaucoup de terminologie, de nuances et de variété dans ce qui se passe, la boucle de base du jeu n’est pas si compliquée. Mais ce n’est pas un jeu simple.

Le plateau est divisé en trois régions distinctes, et des cartes différentes apparaissent à chaque endroit lors des parties suivantes.

Il y a des jeux que je mets sur la table parce que je veux un jeu rapide et facile à appréhender, accessible et immédiatement agréable pour un large éventail de joueurs. Oath n’est pas ce jeu de société. Oath est un jeu difficile et potentiellement accablant en raison des diverses conditions de victoire, de la nature asymétrique du pouvoir des joueurs au début de chaque partie, et des nombreux chemins variés que vous pouvez emprunter pour essayer de gagner (qui changent d’une session à l’autre). Cette sophistication et cette complexité devraient suffire à mettre en garde au moins certains joueurs inexpérimentés, mais c’est aussi la principale raison de tomber amoureux de Oath. Tout tourne autour de la mise en place d’une stratégie claire et du maintien d’une flexibilité suffisante pour changer de direction en fonction des circonstances. Il s’agit d’observer les actions de vos adversaires, en espérant que vous pourrez les déjouer avant qu’ils n’atteignent leurs objectifs souvent cachés.

C’est le genre de jeu qui donne un avantage considérable au joueur expérimenté. Ainsi, même si vous pouvez déplacer le groupe de jeu d’une session à l’autre, la meilleure façon d’apprécier Oath est avec un groupe relativement constant, chacun pouvant profiter de la dynamique implicite d’une nouvelle génération de conflit dans cet étrange pays fantastique.

Pour lutter contre la frustration qui pourrait résulter de ces premières sessions, Oath s’appuie sur ses hautes valeurs de production et son art magnifique pour améliorer l’expérience. Il est peu probable que la plupart des joueurs saisissent les tenants et les aboutissants des options stratégiques lors de leur première session de jeu. Ce n’est que plus tard que Oath s’ouvre comme un système cohérent d’objectifs et d’actions imbriqués – et c’est à ce moment-là qu’il brille. En attendant, la beauté du jeu devrait être plus que suffisante pour retenir votre attention. Le plateau est un joli tapis en tissu qui se déroule sur la table, rempli de couleurs automnales et de petits détails. Des centaines de pièces d’art uniques donnent vie aux cartes, qui ont l’air d’être à mi-chemin entre les dessins animés et le genre de choses que l’on verrait représentées dans un ancien manuscrit médiéval enluminé. Les pions personnages et les dés personnalisés ajoutent de l’éclat à la disposition de la table. C’est un jeu magnifique avec juste assez de fantaisie pour ne pas se prendre trop au sérieux.

Les joueurs qui commencent en tant qu’exilés peuvent devenir des citoyens, ce qui modifie les conditions à remplir pour gagner la partie.

Même avec des valeurs de production élevées, Oath peut être difficile à digérer, et les créateurs du jeu chez Leder semblent reconnaître cette vérité. Ces dernières années, les éditeurs ont accordé la priorité à l’accueil des nouveaux joueurs, qui reste l’un des principaux obstacles à l’accès au jeu de table. J’ai été fasciné par les différentes méthodes utilisées par les fabricants de jeux. Dans ce cas, Leder Games utilise un Playbook dédié comme tutoriel pour le jeu. Les concepts de base du jeu y sont exposés, et les actions spécifiques permettant de commencer une partie à quatre joueurs y sont expliquées, structurées de manière à communiquer plusieurs des différentes stratégies et mouvements particuliers qu’un joueur peut faire pour commencer. Il s’agit d’un tutoriel solide, mais vous pouvez toujours vous attendre à rencontrer des choses que vous ne comprenez pas, alors soyez conscient que vous devrez éventuellement vous plonger dans le livret de référence des règles plus spécifiques pour comprendre ce qui se passe.

J’apprécie toujours les jeux qui proposent une variante solo, ce qui permet à leur propriétaire de se familiariser avec le déroulement du jeu avant de le partager avec des amis ou d’avoir un moyen de jouer lorsque tout le monde se désiste le soir du jeu. Dans le cas de Oath, le jeu établit un adversaire non humain, appelé le Prince des Horloges, contre lequel vous pouvez lutter pour la victoire. C’est une structure fascinante, car elle utilise un organigramme pour présenter une sorte d’intelligence artificielle pour votre ennemi, injectant plus de vie dans les actions automatisées du jeu que ce n’est souvent le cas. Mais l’organigramme peut aussi être un peu compliqué à suivre. De plus, l’utilisation du Prince de l’Horloge ne tient pas compte de l’une des choses que j’aime le plus dans le jeu – le sentiment d’une histoire partagée de l’empire que tout le groupe de joueurs connaît et comprend. En bref, c’est un ajout utile mais ce n’est pas le chemin que je recommande pour profiter au mieux du jeu.

Oath présente des composants, un art et des valeurs de production de premier ordre.

Oath défie toute classification. Bien qu’il emprunte des éléments de contrôle de zone, d’alliances et de négociations, de trahison de joueurs, de jeu d’héritage, de combat d’armée et de gestion de points d’action, il n’est pas centré sur l’un de ces éléments. Au lieu de cela, Oath invite les joueurs à réfléchir en termes abstraits à la nature du pouvoir et fournit un cadre de règles et d’objectifs pour jouer les conflits qui en résultent. Les joueurs risquent de passer à côté de beaucoup de choses les premières fois qu’ils jouent, et c’est très bien ainsi. À l’instar des débuts de toute dynastie impériale au cours de l’histoire, les choses se compliquent avec le temps, au fur et à mesure que vous revenez au jeu. Si vous êtes prêt à investir le temps et les multiples sessions nécessaires pour saisir le potentiel de Oath, il se transforme en l’une des sorties sur table les plus intrigantes depuis longtemps.

Tous les jeux ne sont pas aussi exigeants pour la réflexion stratégique de leurs joueurs que Oath. Si vous souhaitez parcourir un éventail d’autres fantastiques jeux de société et jeux de rôle que vous pourriez apporter à votre table, n’hésitez pas à faire défiler l’arriéré des articles de Top of the Table, notamment les sélections de l’année dernière pour les meilleurs jeux de société et les meilleures sorties de RPG de 2020. Je suis également toujours heureux d’offrir des recommandations personnalisées ; écrivez-moi et dites-moi ce que vous cherchez, et je serai heureux d’essayer de vous orienter dans une bonne direction.